Любимый многими праздник Рождества Христова был бы немыслим без той особой атмосферы, которая предваряет его: приготовления подарков, праздничного стола и украшение рождественской ели придают празднику особый шарм, делая его любимым и долгожданным. И только один день может в этот период отвлечь главных "потребителей" праздничной суеты - детей - от нетерпения и ожидания. Это День Святого Николая, день покровителя детей и путешественников. 

Православные отмечают этот день 19 декабря, католики - 6 декабря. В канун праздника в детские башмачки, выставленные у порога, или носочки, повешенные у камина, с незапамятных времен кладут подарки. Считается, что подарки получают только послушные дети, а непослушным полагаются розги или камни. Но малыши, как правило, в ожидании праздника и, конечно, подарков, не бузят, стараясь дать понять Святому Николаю, что они всегда готовы быть хорошими.

В ряде стран мира принято, чтобы к малышам Святой Николай приходил со своей свитой. Его сопровождают двое ангелов и двое чертей. Первые должны сообщать своему покровителю о хороших детях, вторые же нашептывают Николаю обо всех провинностях виновников торжества. Побеждает всегда добро: никто из малышни не остается без подарков.

В этой традиции кроется история жизни реального человека, жившего во второй половине III века и прославившегося своей всепоглощающей добротой ко всем людям. Николай, родившийся, по преданию, в городе Патары в Ликии (историческая область в Малой Азии) в семье благочестивых родителей, отличался любовью и состраданием к людям, помогал нищим и обездоленным, раздавая почти все свои деньги и оставляя себе лишь самое необходимое. За кротость и доброту Николай снискал огромную любовь народа.

Как сказано в житии Святого Николая, он совершил путешествие в Иерусалим. Достигнув древнего города, святитель, взойдя на Голгофу, возблагодарил Спасителя и обошел все святые места, поклоняясь и творя молитву. Есть предание, что во время посещения святых мест Палестины святитель Николай пожелал однажды ночью помолиться в храме, подошел к дверям, закрытым на замок, и двери сами открылись, чтобы Избранник Божий мог войти в храм. Возвратившись в Ликию, святой хотел уйти от мира в Сионскую обитель, но Господь возвестил об ином пути, ожидающем его: "Николай, не здесь та нива, на которой ты должен принести ожидаемый мною плод. Иди отсюда и пойди в мир, к людям, чтобы прославилось в тебе имя мое!". Скончался Николай, дожив до глубокой старости, в 345 году, оставив после себя светлую память и огромную благодарность всех, кому он успел помочь своими благодеяниями.

Церковь канонизировала Николая, и в наше время во многих домах молятся этому святому в горе и радости, а малыши каждый год в день Святого Николая получают подарки. Но главное - они учатся добру и любви к людям, чтобы потом передать эту незыблемую традицию своим детям. И, пока жива традиция и история, жив народ и жива семья.